Historia de la bicicleta
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Como tantos otros inventos que hoy día nos son cotidianos e indispensables, la bicicleta formó parte de las imaginaciones de Leonardo da Vinci. Los bocetos del inventor italiano indicaban una tracción por medio de una cadena muy similar a la que se utiliza actualmente. Sin embargo, éste no fue unos de los proyectos que prosperó y ahora se encuentra como pieza de exposición.

En Francia, el Conde Mede de Sivrac, tres siglos después de Leonardo, creo un aparato mucho más rudimentario que el imaginado por su antecesor que fue utilizado para entretenimiento de la nobleza parisina. El primer antepasado de la actual bicicleta nació en 1790 y estaba constituido por dos ruedas de madera alineadas colocadas en los extremos de una viga de un metro de largo. Este artefacto no contaba con manubrio ni con pedales y para lograr moverse debía ser empujada. Luego, el alemán Karl Friedrich Christian Ludwig Freiherr Drais diseñó un aparato que sí tenía un sistema de dirección que permitía cambiar de trayectoria sin necesidad de detenerse e impulsarse hacia otro sitio y también contaba con un asiento que le otorgaba una comodidad muy superior al modelo anterior. En honor a su inventor, este vehículo se llamó Draisana y fue un divertimento muy aceptado por el entorno noble que lo utilizaba.

En 1819, el inglés Denis Johnson modificó la draisana y la construyó de hierro en vez de madera. Este cambio transformó la concepción de la bicicleta y le otorgó mayor resistencia, durabilidad y posibilidad de aumentar su velocidad.

En 1838, en Escocia, el herrero Kirkpatnck MacMillan, decidió agregar cigüeñales al eje que a través de dos bielas se accionaba con dos pedales situados en el cuadro y de esta manera inventaba la primera bicicleta a tracción. Ernest Michaux, en 1861, agregó unos pedales a la rueda delantera de una draisiana . Como usted podrá advertir, esta modificación fue de extrema importancia para lo que hoy se conoce como bicicleta. No obstante, la utilización de pedales en la rueda delantera dificultaba mucho el equilibrio del que antes se gozaba. De esta manera, el público fue obligado a aprender a andar en bicicleta.

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El mecánico francés Víctor Renard diseñó una bicicleta con una rueda delantera de 2,5 m de diámetro. Estas son las famosas bicicletas que desde nuestros días vemos absurdas y absolutamente desproporcionadas por su enorme rueda delantera.

El 31 de mayo de 1889 los hermanos Olivier, asociados de la fábrica de Michaux , dieron nacimiento al ciclismo competitivo al organizar una carrera en el parque de Saint Cloud de París. El recorrido total era de 1200 metros; en la carrera participaron siete personas. A partir de este momento, los fabricantes de bicicletas fueron forzados a incrementar su investigación mecánica con el fin de lograr bicicletas más veloces, livianas y fáciles de conducir. En un primer lugar, los fabricantes quisieron aumentar mucho la velocidad de la bicicleta y decidieron aumentar el tamaño de la rueda delantera hasta llegar a los tres metros de diámetro. Rápidamente, esta modificación volvió sobre sus pasos a causa del peso descomunal al que llegaban las bicicletas.

Una contribución excepcional fue la de J. B. Dunlop en 1888 al inventar las cámaras de neumático hinchado en reemplazo del cuacho macizo. Este invento facilitó el desplazamiento y lo hizo más cómodo y veloz. En Francia, los hermanos Michelín y en Italia, Giovanni Battista Pirelli, inventaron el neumático desmontable. Estos dos últimos inventos posibilitaron que las bicicletas fueran a donde sus conductores quisieran sin riesgo de quedar varados en algún sitio.

En los años ´20, y con el fin de optimizar las bicicletas para recorrer las variadas superficies que desde 1903 componían el Tour de France, se inventó el cambio de marchas. A partir de allí, la configuración de la bicicleta no ha cambiado demasiado hasta nuestros días. En la actualidad, las modificaciones a las que apuntan los fabricantes son las que lograrán mayor ligereza, velocidad y menor resistencia al viento.

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